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Le Grand Bief

C’est l’une des nombreuses prouesses dans la création du Canal du Midi. Pierre-Paul Riquet a réussi à maintenir la même côte (altitude) de 31,35 mètres au dessus du niveau de la mer, et ce pendant 54 kilomètres car il fallait percer la montagne de tuf du Malpas, au point le plus haut. Et le canal ne pouvait passer qu’à cet endroit. Au sud, la zone des étangs empêchait toute tentative.

Aussi, aujourd'hui, entre les écluses d’Argens (petit village du Minervois) et de Fonsérannes (aux portes de Béziers), sur une distance de 54 kilomètres, le Canal du Midi serpente librement entre les platanes, au milieu des vignes de deux grandes AOC régionales, le Minervois et le Saint-Chinian, où s’élèvent quelques châteaux, témoins de la prospérité viticole.

C’est une des particularités de cette portion : le canal est en surplomb. Aussi, la vue sur le paysage environnant est magnifique. Par temps clair, on aperçoit au Sud Ouest le massif Pyrénéen du Canigou et au Nord le légendaire Caroux.

On peut naviguer sur cette portion du canal en toute saison, même lorsque les écluses sont fermées ! En effet, l’hiver il convient simplement de s’assurer que VNF (voies navigables de France : organisme qui entretient le canal) n’effectue pas de travaux sur une portion.

On peut donc louer une péniche pour un week-end, une mini-semaine ou une semaine toute l’année. En couple, en famille ou avec des amis, c’est une aventure inoubliable. Pour les néophytes en matière de navigation, le grand bief permet de s’initier au pilotage et d’arriver, suffisamment aguerri, aux premières écluses.

Des bateaux électriques, silencieux, permettent de piloter, mais aussi de découvrir l’espace d’une heure, d’une demi-journée ou d’une journée, l’univers fantastique du canal. Vous surprendrez peut-être un martin pêcheur, apercevrez de nombreux poissons, n’oubliez pas de prendre du pain sec pour nourrir les canards. C’est un spectacle qui émerveille petits et grands.

Dans la partie héraultaise du Grand Bief, le Canal du Midi traverse des villages de caractères. Peu après Poilhes, petit village bucolique érigé le long d’un méandre du canal, vous arrivez sur les hauteurs de Capestang, village annoncé par l'imposante collégiale Saint-Etienne, le canal domine une large plaine dont un ancien étang appelé « étang de Capestang » en partie sur la commune de Montels. L’étang est classé Natura 2000, des espèces protégées y vivent ou s’y reproduisent, comme le butor ou le rollier, d’un bleu superbe. Il renferme également une des plus belles roselières d’Europe.